Компанія Ultra Safe Nuclear Technologies з Сіетла розробила концепцію нового двигуна з ядерним тепловим рухом, який може зробити революцію в освоєнні Сонячної системи. Використання такого двигуна дозволить, зокрема, в 2 рази зменшити час перельоту між Землею і Марсом, скоротивши його з поточних 6 місяців до 3, повідомляє New Atlas.

Головний інженер USNC-Tech Майкл Ідс переконаний, що новий концептуальний двигун надійніший, ніж попередні розробки NTP, і може виробляти питомий імпульс вдвічі довше, ніж найкращі хімічні ракети, які використовуються сьогодні у космонавтиці. У ролі палива у двигуні USNC-Tech, як повідомляє видання, використовується низькозбагачений уран, який отриманий з переробленого ядерного палива і збагачений на 5-20%. Після збагачення він інкапсулює в частинки, покриті карбідом цирконію (ZrC), які й служать паливом.

Компанія стверджує, що отримане таким чином паливо набагато стійкіше ніж звичайне ядерне паливо і може працювати при високих температурах. Це забезпечує більш безпечну конструкцію реактора, високу тягу і питомий імпульс, які раніше можна було отримати тільки з високозбагаченого урану. Крім того, таке паливо можна виробляти за допомогою існуючих ланцюжків поставок і заводів-виробників.

У компанії USNC-Tech вважають, що нова концепція ядерного двигуна різко скоротить час польотів у дальній космос, зокрема, стисне до трьох місяців термін перельоту між Землею й Марсом, що, у свою чергу, вдвічі знизить ступінь опромінення екіпажу.

Концепція, хоча добре прорахована й заснована на низці відпрацьованих технічних рішень у наземних ядерних реакторах, ще далеко навіть не прототип. На його будівництво й тестування піде не один рік, якщо проєкт буде позитивно прийнятий NASA й космічне агентство виділить на продовження досліджень бюджет.

Ще кілька років знадобиться на опрацювання технології виробництва і тестування тривалої експлуатації. І тільки потім, якщо не виникне інженерних проблем, подібний двигун зможе з'явитися в ролі штатного на тих же марсіанських ракетах.

Поява подібних двигунів знаходиться за горизонтом в 10 років, а перші пілотовані місії на Марс повинні відправитися вже до кінця цього десятиліття, якщо вченим вдасться вирішити проблему захисту екіпажу від тривалого жорсткого опромінення.

Як відомо, літаюча обсерваторія NASA SOFIA підтвердила наявність води у кратері Клавій, розташованому в Південній півкулі супутника Землі.