Слово «Хабітат» сягає своїм корінням в глибоку старовину. Латинською «habitabilis» – це «населена місцевість, яка придатна для проживання і має своє населення», англійською «Habitat» – «житлові умови».

У сучасному же розумінні це слово частіше асоціюється з поняттям «місто».

Так, Хабітат – це назва Центру Організації Об’єднаних Націй з населених пунктів, тієї міжнародної структури, яка впритул займається питаннями і проблемами міст, особливо в країнах, що розвиваються . Мета цієї структури –  активне сприяння, консультація та допомога урядовим організаціям в зусиллях щодо забезпечення свого населення, особливо бідних і знедолених верств суспільства, житлом, належними послугами та умовами для нормального проживання, розвиток інфраструктури.

17 грудня 1985-го року в ході 40-ї сесії Міжнародної Асамблеї ООН, був заснований «Всесвітній день Хабітат», який прийняв щорічний характер і відзначається в кожний перший понеділок жовтня.

У цьому ж році була заснована і «Всесвітня премія Хабітат», яка присуджуються в результаті щорічного конкурсу за новаторські і вдалі практичні проекти, орієнтовані на задоволення потреб у доступну житлі. Конкурс проводиться для проектів як для північного, так і для південної півкулі, а премії вручаються на спеціальній церемонії, організованій у Всесвітній день Хабітат.

Розвиток міст і населених пунктів є однією з пріоритетних і найважливіших завдань, участь у якій неодмінно дає позитивні результати. Так, для проведення щорічних офіційних заходів підбирається найбільш актуальна тема і місто. У 1986-му році темою стала фраза –  «Житло – моє право», а містом обрана столиця Кенії Найробі. У 2010 році –– «Чим краще місто –  тим краще життя», заходи проводилися в Шанхаю . У 2012 році – «Міняючи міста, створюємо можливості».